Археологические раскопки доказывают, что Вавельский холм был заселен еще в каменном веке. Вероятнее всего, курганы Крака и Ванды – легендарных правителей селения, в котором в то время жили славянские племена Вислян, относятся к VII веку. Первое письменное упоминание о Кракове принадлежит кордовскому купцу Ибрагиму ибн Якубу и относится к 965 году. Он описывает богатый город, расположенный на пересечении торговых путей, окруженный лесами. В X веке Краков вошел в состав польского государства.

На Вавельском холме располагались город и пригород, укрепленные деревянным частоколом и крепостным валом. В X и XI веках появились первые каменные постройки – замок и романские костелы: кафедральный собор и романская базилика, а также костел св. Феликса и Адаукта. В 1000 году в Кракове было создано епископство. С 1150 года при замковом костеле действовала кафедральная школа - лучшее польское высшее учебное заведение до основания университета. В сокровищнице кафедрального собора хранились регалии: корона и скипетр Болеслава Смелого.

Удельная раздробленность в XII веке и непрерывные распри удельных князей не помешали городу интенсивно развиваться и расширяться. Разрушенные во время татарского нашествия в 1241 года постройки, были заменены новыми, готическими. Получение Краковом в 1257 году магдебургского права определило новую урбанистическую структуру с главной площадью, расположенной в центральной части и улицами, расходящимися от нее в регулярном, шахматном порядке.

В XIII веке была создана новая система укреплений с крепостными стенами, бойницами и укрепленными воротами, постепенно модифицируемая в последующие века. 20 января 1320 году в Кракове состоялась первая коронация - Владислава Локетка и его жены Ядвиги, а в последующие пять веков - 35 других коронаций. Кафедральный собор был также королевским некрополем.

Для города очень важными оказались годы правления Казимира Великого, мецената искусства и покровителя наук. Король основал два новых города, тесно связанные с Краковом: Казимеж и Клепаш. Появились готические костелы францисканцев и доминиканцев, строились также Мариацкий костел, костел Тела Господня и костел св. Екатерины на Казимеже. Перестраивались кафедральный собор и Вавельский замок, средневековые торговые ряды –Сукеннице, городская ратуша и другие здания общественного назначения.

В 1364 году Казимир Великий основал Краковскую Академию, положившую начало Ягеллонскому Университету.

Великий князь литовский Владислав Ягайло, коронованный в Польше в 1386 году, основал самую большую польскую династию, правившую государством свыше 200 лет. Краков стал столицей монархии. Королевский двор играл существенную роль в формировании культурной жизни. Из Италии, Германии и других стран приезжали выдающиеся гуманисты, ученые и артисты.

После очередной перестройки в 1499-1536 Вавельский замок стал жемчужиной ренессансной архитектуры, а Капелла Сигизмунда – самой красивой польской усыпальницей. Замок, украшенный коллекцией фландрийских аррасов, был резиденцией короля, правившего современным и сильным государством.

В конце XVI веке столицу перенесли в Варшаву. Краков утратил свое значение, сохраняя лишь репрезентационную функцию места коронаций и королевских захоронений.

После первого раздела Польши в 1772 году южную часть Малопольши заняли австрийские войска. 24 марта 1794 года в Кракове началось восстание Костюшко. Согласно договору 1795 года город перешел в руки австрийцев. Временно включенный в состав Варшавского герцогства после поражения Наполеона, Краков получил статус вольного города. На месте разрушенных крепостных стен были созданы Планты, появились новые кварталы. После поражения ноябрьского восстания, Краков, как единственный польский город, сохранил свою автономию. В 1846 году вновь оказался на территории австрийского государства. Несмотря на оккупацию, город пользовался относительно большой свободой.

В то время Краков стал символом и культурным центром, а также духовной столицей страны.

После обретения независимости в 1918 г. Краков стал важным административным и культурным центром. Несмотря на то, что вторая мировая война не разрушила памятников архитектуры, она принесла городу огромные потери. После войны изменилась, до сих пор привилегированная, позиция Кракова. В то время власти хотели ограничить роль интеллигенции. Доказательством этого стремления было строительство Новой Гуты и приток огромного количества рабочих. Однако случилось так, что именно среда артистов и ученых формирует сегодня характер 800-тысячного города и является его самым большим достоинством.